采摘工人月薪十万却无人应聘,英澳农场求助 AI

英国今年在脱欧、疫情等影响下,面临着 9 万名果蔬采摘工人的缺口。在劳动力短缺问题日益严重的情况下,可自主采摘果蔬的机器人应运而生,采摘效率甚至超过人工。机器人在农业领域的应用,也将成为未来趋势。

金秋时节,本是收获的季节,但是英国、澳大利亚等地的果农却愁容满面。

眼看着日渐成熟的瓜果就要烂在地里,却还招不到采摘工人。缺人,成为果农们眼下急需解决的问题。

虽然大型联合收割机早已普及,但是针对部分小型异形产区、需要保护植株或果实,精细化采摘的品种,还是需要人工操作。

进入秋季,苹果、覆盆子都已成熟,却因无人采摘只能掉落在地里

为了应对劳动力短缺问题,国内外科研机构已经开发出各类果蔬采摘机器,不仅能完好无损地采摘果实,还会按成熟度分类,工作能力不逊色于人工。

英澳果园招工难,数百万吨果实无人采

往年,英国的果蔬采摘,主要靠来自东欧的季节性工人完成,大约有 7 万至 8 万人的稳定规模。

而今年,英国受脱欧影响,国外工人自由流动性受到限制,加之新冠疫情的雪上加霜,东欧的劳动力来源几乎彻底被切断。

英国本地的工人,不愿意做这些辛苦又枯燥的工作,也无法保证完整的工期,因此,造成了如今用工荒的局面。

即使农场开出 500  英镑/周(约人民币 4300  元/周)的薪资,依然鲜有人问津。

如此一来,英国各农场数百万吨的农产品,可能会因无人采摘而在田间腐烂。

于是,从今年 5 月开始,英国举国上下都在发动人们去果园摘果子。

英国政府呼吁大家帮助国家收获果实

英国政府联合业界各机构,发起了名为「为英国采摘」(Pick for Britain)的宣传活动,招募更多采摘工人

甚至,查尔斯王子也在 Twitter 发视频,在线呼吁学生和减薪休假的工人们,参加这项运动,他表示:「只有动员更多人去采摘,才能让英国享受到今年丰收的果实。」

在南半球的澳大利亚,也有着同样的遭遇。

往年,大量的水果采摘工都是来自国外的背包客,半工半游。但今年疫情影响下,背包客数量比往年少了 60% 以上。

部分农场甚至给出 3800 美元/周(约人民币 25800 元/周)的高薪来招聘,这个薪资水平,已经超过澳大利亚全职员工平均收入的 3 倍(根据近年的统计数据,澳大利亚平均收入在人民币 7760 元/周左右),即使收入如此可观,澳大利亚本地的年轻人依然没人愿意去。

澳大利亚 Pinata Farms 农场董事 Gavin Scurr  为高薪也难招到工人感到无奈

无奈之下,一些果农忍痛毁掉了部分水果。这不仅仅给果农造成了巨大损失,更重要的是,市场上的水果无法及时供应,价格势必会相应上涨。

人工不够,机器人来凑

实际上,暂且抛开疫情影响不说,劳动力短缺早已是多个国家近年来所面临的问题,尤其在农业领域的工作。

为填补劳动力的空缺,业界也在积极研发各类农业机器人,覆盖种植、施肥、喷药以及采摘等多个农业生产环节。

在去年 5 月,世界上第一个覆盆子(俗称树莓)采摘机器人 Robocrop,就已经开始下地「实习」。

Robocrop  由英国普利茅斯大学机器人专家马丁·斯托伦(Martin Stoelen)博士,与英国浆果种植商 Hall Hunter 合作研发。它身高 1.8 米,共四个爪子,可以同时进行采摘工作。

在传感器和 3D 摄像机的引导下,Robocrop  的爪子能够找到水果,然后利用机器学习技术来辨识已成熟的水果,并将爪子张开对准水果,进行摘取。

覆盆子果实柔软,极易破损,因此机器手臂专门配有特制夹垫与压力传感器

据介绍,Robocrop 可连续无休地采摘 20 个小时,每天最多可以采摘 2.5 万个覆盆子,而八小时轮班制的工人,每天一共可采摘 1.5 万个。

所以,虽然机器人采摘速度暂时还比不上人工,但不知疲倦的它工作时间长啊。

开发人员表示,在 Robocrop 全速运行时,只需不到十秒的时间,就能将一个果实完整地采摘下来,然后放入托盘中,还会根据成熟度对其进行分类。

采摘机器人正在农场温室进行实地试验(视频来源:新京报「我们视频」)

据介绍,目前每台机器人的造价大约为 70 万英镑(约合人民币 605 万元),虽然造价昂贵,但是以租赁的方式,果农产生的费用实际上要比雇佣工人的成本低。

随着技术的不断迭代,覆盆子采摘机器人的采摘速度也在不断加快,明年有望加速到 2.5 秒/个。

这项成功试验,让团队信心大增,政府和业界也给予了大力资助。团队又接着和上海交通大学合作,基于覆盆子采摘机器人的原型,分别研发了花菜和西红柿采摘机器人。

据介绍,花菜采摘机器有一个抓手和一个切刀,可以整齐地把花菜切下来。

马丁·斯托伦博士正在田间进行试验

不过,花菜采摘机器人还面临着一些挑战。由于花菜的叶子为了保护花菜被太阳过度照射,会覆盖在花菜上面,这些叶子给机器人辨识花菜的成熟度带来了不小的困难。团队目前正在寻找解决方案,计划争取明年进行花菜采摘机器人的实地测试。

农业采摘,能全权托付给机器人吗?

事实上,随着人口红利的消失,国内农业生产领域也同样面临劳动力短缺的情况。各地的种植户也常会放弃采摘、让果实烂在地里。

如果农产品的采购价格低,种植户获得的收益还不及采摘、包装等成本,就会选择放弃采摘

据调查,果蔬采摘作业所用劳动力,占整个生产过程所用劳动力的 33%~50%,因此,研究果蔬采摘机器人对缓解农村劳动力缺乏、节省人工成本、提高果蔬采摘效率有着重要的意义。

据国内一位采摘机器人开发者介绍,得益于计算机视觉等 AI 技术的发展,机器人采摘准确率甚至比人工还高。此外,机器人工作时间长,更能保证时效性。所以,农业采摘机器人在未来,有着巨大潜力和市场需求。

华南农业大学开发的采摘机器人,正在采摘番石榴

不过,目前国内外果蔬采摘机器人仍处于研究阶段,尚未进入大规模商用阶段,尤其是国内这方面起步较晚,发展和应用都还在加速追赶阶段。

未来,还需进一步提高果蔬采摘机器人的生产效率、精度,同时降低制造成本,得到广大果农的接受与认可。

假以时日「面朝黄土背朝天」的传统农耕方式,也将成为过去,我们也能够「坐享其成」。

所以,人类到时候只负责吃就好啦

新闻来源:

The Guardian:《Robocrop: world’s first raspberry-picking robot set to work》

《Robots gear up to march to the fields and harvest cauliflowers》

《Fruit and veg ‘will run out’ unless Britain charters planes to fly in farm workers from eastern Europe》

—— 完 ——

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